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Saga de la famille Murdaugh : un enchevêtrement de secrets et de meurtres


On dirait que quelqu’un a pris une liste d’éléments sordides et les a tous fourrés dans un thriller policier si tordu qu’il ne pouvait être que de la fiction.

Mais l’histoire tortueuse des Murdaugh, une importante famille de Caroline du Sud aux secrets obscurs, est bien réelle. Et c’est loin d’être fini.

L’histoire a pris une nouvelle tournure cette semaine lorsque les enquêteurs ont arrêté le patriarche Alex Murdaugh pour avoir prétendument engagé un tueur à gages pour le tuer dans une tentative infructueuse de collecter des millions d’assurance-vie pour son fils survivant, Buster. Cela s’est produit trois mois après que la femme et l’autre fils de Murdaugh ont été abattus dans le domaine isolé de la famille.

Ces événements ont conduit les autorités à ouvrir des enquêtes sur plusieurs autres morts mystérieuses – remontant à des années – avec des liens apparents avec les Murdaugh.

Maintenant, l’héritage d’influence de la famille s’effondre et la zone rurale autour de Hampton, à quelque 75 miles à l’ouest de Charleston, regorge de théories. La saga en évolution a inspiré au moins un podcast et saisi les détectives amateurs de l’État – et de la nation.

“Autour des cafés et des salons de coiffure, c’est tout ce dont les gens parlent”, a déclaré Akim Anastopoulo, un avocat de Charleston et ancien procureur qui a croisé la route d’Alex Murdaugh. “Vous ne pouvez pas croire à quel point cette chose change chaque jour. Les nouvelles informations qui sortent – ​​c’est incroyable parce que tout le monde vit cela en temps réel.”

Le mystère a en effet un enchevêtrement de personnages et d’événements. Pour tout déballer, il faut remonter au moins six ans en arrière.

Une histoire familiale de pouvoir et de relations

Les Murdaugh sont depuis longtemps une puissante dynastie juridique dans cette partie du Carolina Lowcountry, une étendue tranquille de fermes, de bois, de marais et de petites villes qui se sentent loin de l’agitation touristique de Charleston ou même de Hilton Head, à quelque 60 miles au sud.

Pendant près d’un siècle, la famille a contrôlé le bureau du procureur local.
À partir de 1920, Randolph Murdaugh Sr. a été le premier des trois générations d’avocats du 14e circuit judiciaire, qui supervise les poursuites dans cinq comtés. Son fils, Randolph Murdaugh Jr., lui a succédé à ce poste pendant près de cinq décennies.

Randolph Murdaugh III – le père d’Alex Murdaugh – l’a ensuite remplacé et a servi jusqu’en 2005, marquant 87 années consécutives pendant lesquelles la famille a mené des poursuites dans la région.

Mais même avec la famille qui ne dirige plus le bureau du procureur, leurs liens sont profonds.

Les Murdaugh, dont Alex et son jeune frère Randy, sont depuis longtemps associés dans un cabinet d’avocats régional avec des bureaux dans trois comtés. Ils se sont principalement concentrés sur les litiges en matière de blessures corporelles et ont remporté de gros règlements pour leurs clients.

“Nous ne sommes pas différents des autres. Nous sommes ici en tant qu’avocats depuis longtemps”, a déclaré Randy Murdaugh à ABC News en juin. “Je vois des mots comme ‘dynastie’ utilisés et ‘pouvoir’. Mais nous ne sommes que des gens ordinaires…”
Randolph Murdaugh III est décédé en juin à l’âge de 81 ans, trois jours après la mort de sa belle-fille et de son petit-fils.

Un accident de bateau au milieu de la nuit

Les ennuis des Murdaugh, du moins aux yeux du public, ont commencé en février 2019.

Paul Murdaugh, fils cadet d’Alex Murdaugh, pilotait le bateau à moteur de son père avec cinq amis tôt le matin du 24 février lorsqu’il a heurté un pont sur Archer’s Creek, près de l’île Parris. Il avait 19 ans à l’époque et était étudiant à l’Université de Caroline du Sud.

L’un de ses passagers, Mallory Beach, également âgé de 19 ans, a été éjecté du bateau. Son corps a été retrouvé une semaine plus tard.

Un appel au 911 a été passé depuis le site de l’accident vers 2 h 30 du matin.

Trois personnes à bord du bateau ont déclaré plus tard aux enquêteurs que Paul Murdaugh conduisait, bien qu’un autre passager ait identifié une autre personne comme étant le conducteur, selon un affidavit.
Les enquêteurs qui fouillaient le bateau ont trouvé une glacière pleine de bière ainsi que des canettes et des bouteilles d’alcool vides, selon l’affilié de CNN, WJCL.
Saga de la famille Murdaugh : un enchevêtrement de secrets et de meurtres

Les autorités ont accusé Paul Murdaugh de navigation sous influence, causant de graves lésions corporelles et causant la mort de Beach.

Il a plaidé non coupable et attendait toujours son procès lorsque la tragédie a de nouveau frappé la famille.

Une mère et son fils tués dans le domaine familial

Le 7 juin, les répartiteurs d’urgence du comté de Colleton ont reçu un appel au 911 d’Alex Murdaugh désemparé.

Il leur a dit qu’il venait d’arriver au domaine familial de 1 700 acres à Islandton, un hameau non constitué en société, pour trouver les corps de sa femme Maggie et de son fils Paul gisant sur le sol près de leurs chenils.

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Maggie Murdaugh, 52 ans, avait reçu plusieurs balles avec un fusil semi-automatique. Paul Murdaugh, alors âgé de 22 ans, avait reçu au moins deux balles avec un fusil de chasse.

« Et respirent-ils ? demanda le répartiteur.

“Non madame,” dit Murdaugh.

La scène macabre indiquait deux tireurs, laissant certains observateurs se demander si cela était lié aux antécédents juridiques de la famille. Les oncles de Paul Murdaugh ont déclaré à ABC News qu’il avait reçu des messages de menace en ligne depuis l’accident de bateau.

Alex Murdaugh, 53 ans, a nié toute responsabilité dans les meurtres, qui restent non résolus.

“Mon frère aimait Maggie et Paul comme rien d’autre sur cette terre…”, a déclaré Randy Murdaugh à ABC News. “Donc, il n’y a aucun moyen qu’il puisse avoir quoi que ce soit à voir avec ça, je peux vous assurer.”

Les meurtres ont propulsé la famille sous les projecteurs nationaux et ont jusqu’à présent déconcerté la police.

Ils ont également apporté un nouvel examen minutieux à deux décès précédents.

Un corps mystérieux sur une route de campagne

En juin, alors que les enquêteurs enquêtaient sur la mort par balle de la femme et du fils d’Alex Murdaugh, ils ont fait une annonce surprenante.

La division de l’application de la loi de Caroline du Sud (SLED) a déclaré qu’elle ouvrait une enquête sur la mort de Stephen Smith, 19 ans, dont le corps a été retrouvé le 8 juillet 2015 sur une route rurale à environ 8 miles à l’ouest du domaine de Murdaugh.

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À l’époque, la police a déclaré que Smith avait une énorme blessure à la tête et pensait qu’il avait été heurté par un véhicule. Aucun suspect n’a jamais été inculpé.

Les autorités n’ont pas révélé quelles nouvelles informations les ont amenées à rouvrir l’enquête sur la mort de Smith.

Smith et Buster Murdaugh, 25 ans, étaient camarades de classe au lycée Wade Hampton.

Les Murdaugh n’ont pas été accusés d’actes répréhensibles dans son cas, et aucune preuve n’a lié la famille à la mort de Smith.

Mais la mère de Smith a déclaré à l’affilié de CNN WCIV en juin qu’elle ne croyait pas que son fils avait été victime d’un délit de fuite.
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La réouverture de l’enquête était attendue depuis longtemps, a déclaré Sandy Smith.

“Nous attendons cela depuis toujours”, a-t-elle déclaré à l’affilié. “Stephen a toujours été mis en veilleuse. C’est comme si personne ne cherchait de réponses. Stephen n’a pas eu justice.”

Une fusillade au bord de la route bizarre

La majeure partie de l’été s’est déroulée sans incident. Puis, le 4 septembre, la saga Murdaugh a pris une autre tournure.

Ce jour-là, Alex Murdaugh a appelé le 911 et a déclaré qu’il avait reçu une balle dans la tête par un homme non identifié alors qu’il changeait un pneu sur le bord de la route non loin de chez lui.

Un porte-parole de la famille a déclaré que la famille s’attendait à ce que Murdaugh se rétablisse et a demandé le respect de la vie privée, déclarant: “La famille Murdaugh a souffert plus qu’aucune famille ne pourrait jamais imaginer.”

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Mais une semaine plus tard, Murdaugh a admis aux autorités qu’il avait conspiré avec l’homme – identifié par la police comme Curtis Edward Smith, un ancien client de Murdaugh – pour le tuer dans le cadre d’un stratagème de fraude à l’assurance.

Murdaugh avait espéré que son fils survivant Buster pourrait percevoir un paiement d’assurance-vie de 10 millions de dollars, selon un affidavit à l’appui des accusations portées contre Smith.

Murdaugh voulait mettre fin à ses jours, mais pensait que sa police d’assurance-vie comportait une exclusion de suicide, a déclaré son avocat, qui a ajouté que son client voulait protéger son seul enfant vivant. Murdaugh a fourni à Smith une arme à feu et lui a dit de lui tirer une balle dans la tête, selon l’affidavit.

Murdaugh a également annoncé qu’il avait démissionné de son cabinet d’avocats à la suite d’allégations selon lesquelles il aurait détourné des fonds, et a déclaré qu’il entrait en cure de désintoxication pour ce que l’un de ses avocats a précisé plus tard être une dépendance aux opioïdes.

“Les meurtres de ma femme et de mon fils ont causé une période incroyablement difficile dans ma vie”, a déclaré Murdaugh dans un communiqué. “J’ai pris beaucoup de décisions que je regrette vraiment.”

Puis le mystère s’approfondit encore plus.

La chute fatale d’une femme de ménage

Mercredi, la division de l’application de la loi de Caroline du Sud a déclaré qu’elle ouvrait une enquête pénale sur la mort en février 2018 de Gloria Satterfield, une femme de ménage qui avait passé plus de deux décennies à travailler pour la famille Murdaugh.
Satterfield, 57 ans, est décédée au domaine de Murdaugh dans ce qui a été déclaré à l’époque comme un “accident de trébuchement et de chute”, selon l’avocat Eric Bland, qui représente sa succession.
Saga de la famille Murdaugh : un enchevêtrement de secrets et de meurtres

SLED a déclaré qu’il ouvrait l’enquête sur la base d’une demande du coroner du comté de Hampton qui met en évidence des incohérences dans la décision sur le mode de décès de Satterfield, ainsi que des informations recueillies lors d’autres enquêtes en cours impliquant Alex Murdaugh.

La demande du coroner indiquait qu’aucune autopsie n’avait été pratiquée sur Satterfield et que “sur le certificat de décès, le mode de décès était considéré comme” naturel “, ce qui est incompatible avec les blessures subies lors d’un accident de trébuchement et de chute”.

Cette semaine, Bland a également déposé une plainte civile alléguant que Murdaugh a proposé que les deux fils de la femme de ménage le poursuivent afin qu’ils puissent percevoir le règlement d’assurance-vie de leur mère. Murdaugh a ensuite présenté les fils à un autre avocat pour les représenter dans le procès sans leur révéler que l’avocat était un ami proche, a déclaré Bland.

Les fils de Satterfield ont reçu un règlement partiel de 505 000 $ mais n’en ont rien vu à ce jour, indique le procès.

CNN a contacté les avocats de Murdaugh pour commentaires.

Et les rebondissements sont peut-être loin d’être terminés

Alex Murdaugh a été accusé de fraude à l’assurance, de complot en vue de commettre une fraude à l’assurance et de dépôt d’un faux rapport de police. Sa licence de droit a été suspendue.

“C’est une circonstance tellement folle”, a déclaré Anastopoulo, l’avocat de Charleston. “Les gens qui les connaissent (les Murdaugh) sont extrêmement choqués que cela se soit produit, car c’est un avocat très respecté.”

Saga de la famille Murdaugh : un enchevêtrement de secrets et de meurtres

Murdaugh a été arrêté jeudi et a comparu devant le tribunal menotté avant d’être libéré sous caution. Le roux connu par ses amis sous le nom de “Big Red” avait l’air plus mince et plus gris que dans les précédents clichés de famille. À un moment donné, il a semblé essuyer les larmes de ses yeux.

Dans une déclaration à CNN, ses avocats, Dick Harpootlian et Jim Griffin, ont déclaré que leur client “n’était pas sans faute”. Mais ils ont imputé ses problèmes à une dépendance aux opioïdes.

“Ces individus ont profité de sa dépendance et de sa capacité à payer des fonds substantiels pour des drogues illégales”, ont déclaré les avocats. “L’une de ces personnes a profité de sa maladie mentale et a accepté de tuer Alex en lui tirant une balle dans la tête.”

Murdaugh a annoncé une récompense de 100 000 $ pour toute information menant à l’arrestation et à la condamnation des parties responsables de la mort de sa femme et de son fils.

Pendant ce temps, les enquêtes criminelles se poursuivent sur plusieurs fronts. Les journalistes parcourent la région à la recherche de quiconque pourrait avoir un aperçu des Murdaugh. Et tout le monde se demande ce qui va suivre.

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